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Os cavalos são nativos da América? De onde vêm os cavalos?

Os cavalos são nativos da América? De onde vêm os cavalos?

O cavalo é central para a cultura e folclore americanos e está intimamente associado aos antigos pioneiros, vaqueiros, ao Velho Oeste e à liberdade das planícies. Além disso, a imagem de um cavalo selvagem vagando pelos vastos espaços abertos da América do Norte é familiar a todos.

Mas de onde vêm os cavalos? Onde eles se desenvolveram? E como o Mustang se estabeleceu em toda a sua gama norte-americana? Para lhe dar as respostas que procura, aqui discutimos a questão: Os cavalos são nativos da América do Norte?

Se você quiser saber mais sobre o Mustang free-roaming na América, você também pode conferir este documentário antes de continuar lendo.

A evolução dos ancestrais dos cavalos na América do Norte – Primórdios

 

Se os cavalos são nativos das Américas é uma questão mais complexa e controversa do que pode parecer à primeira vista, mas uma coisa é certa é que os ancestrais dos cavalos de hoje evoluíram na América do Norte.

Cavalos modernos, juntamente com burros e zebras, pertencem ao gênero Equus , o único gênero remanescente de uma família maior de animais conhecida como Equidae.

Ao longo de milhões de anos de evolução, muitos outros gêneros (plural “gênero”) de equídeos surgiram e se extinguiram, mas atualmente, Equus é o único gênero sobrevivente.

Entre os membros mais antigos da família Equidae – e ancestrais dos cavalos, burros e zebras de hoje – está uma criatura chamada eohippus.

Seu nome significa “cavalo do amanhecer”, e esse antigo ancestral dos cavalos modernos é conhecido a partir de sedimentos do início do Eoceno, encontrados principalmente na Bacia Eólica do Rio Wyoming, o que significa que apareceu pela primeira vez cerca de 52 milhões de anos atrás.

No entanto, o eohippus não se pareceria muito com o que consideramos cavalos hoje. Era do tamanho de uma raposa e tinha todos os dedos dos pés – embora os cascos primitivos estivessem começando a se desenvolver.

Eohippus provavelmente vivia em florestas, comia folhagem macia e frutas, e na verdade mostrou algumas adaptações para velocidade, como pernas longas em relação ao tamanho do corpo.

Aparência de Equus

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Ao longo de milhões de anos, descendentes de eohippus evoluíram, dando origem ao gênero Equus , provavelmente há cerca de 4 milhões de anos. Esses primeiros tipos de cavalos ainda não eram cavalos modernos , mas agora estão mais próximos do que conheceríamos como um cavalo.

Uma das espécies mais antigas de Equus, o Equus simplicidens – mais conhecido como cavalo de Hagerman – surgiu há cerca de 3,5 milhões de anos e foi descoberto pela primeira vez em fósseis em Hagerman, Idaho, no início do século XX .

O cavalo de Hagermann pode ter parecido uma zebra atarracada com uma cabeça de burro.

Migração para a Eurásia e extinção nas Américas

 

Animais como o cavalo de Hagerman prosperaram na América do Norte e, por volta de 2 a 3 milhões de anos atrás, alguns também cruzaram a Eurásia, provavelmente atravessando a Ponte Terrestre de Bering.

Desde então, acredita-se que os membros do gênero Equus tenham ido e vindo entre a América do Norte e a Eurásia várias vezes.

Acredita-se também que a população norte-americana foi extinta várias vezes antes do retorno dos animais da Eurásia para o continente africano.

A extinção final provavelmente ocorreu na América do Norte cerca de 13.000-11.000 anos atrás, e se os membros do Equus não tivessem se mudado para a Eurásia, o gênero teria se tornado completamente extinto.

Domesticação e volta para as Américas

 

De acordo com a versão mais aceita da história, o cavalo moderno, Equus ferus caballus , um descendente de animais que cruzaram a ponte terrestre de Bering, provavelmente foi domesticado pela primeira vez na Ásia Central em algum momento antes de 3500 aC.

A partir daí, os cavalos domesticados rapidamente se espalharam por todo o continente eurasiano, onde desempenharam um papel importante em muitas culturas.

Mais tarde, quando os exploradores espanhóis chegaram às Américas, trouxeram cavalos com eles.

Os primeiros cavalos espanhóis foram transportados para as Ilhas Virgens por Colombo em 1493 em sua segunda viagem, após o que também foram trazidos para o continente americano, a partir de 1519.

Acredita-se que alguns desses cavalos conseguiram escapar ou foram roubados, e então esses cavalos selvagens se mudaram para viver em partes da América do Norte. Os descendentes desses animais compõem a maior parte dos rebanhos de éguas americanas hoje.

O debate ‘original’ vs. ‘submissão’

 

Existem agora cerca de 90.000 éguas soltas nos Estados Unidos e, embora sejam muitas vezes chamadas de cavalos “selvagens”, já que são descendentes da raça domesticada que chegou com os espanhóis, tecnicamente deveriam ser chamadas de “selvagens”.

No entanto, há uma certa controvérsia em torno de seu status, e o debate gira em torno de se os cavalos espanhóis domesticados reintroduzidos podem ser considerados da mesma espécie que se extinguiu na América do Norte cerca de 13.000 a 11.000 anos atrás.

Foi aceito que, embora pertencessem ao gênero Equus , os cavalos que se extinguiram na América do Norte pertenciam a uma espécie diferente do Equus ferus caballus – e o registro fóssil parece apoiar isso.

No passado, quando os paleontólogos olhavam para os fósseis que descobriam, eles classificavam os animais de acordo com suas características físicas. Essa é a metodologia tradicional, e é uma maneira lógica de trabalhar porque os paleontólogos geralmente tinham poucas outras evidências.

Entre os muitos exemplos estaria o Equus lambei , mais conhecido como cavalo Yukon. Devido às diferenças físicas óbvias entre este animal e os cavalos modernos, o cavalo Yukon foi classificado como uma espécie separada – embora intimamente relacionada.

O mesmo acontecia com outras espécies extintas de Equus , e a visão predominante era de que os animais representados no registro fóssil norte-americano não eram da mesma espécie que o cavalo moderno.

Argumentos a favor de cavalos serem uma espécie nativa

Recentemente, pesquisadores começaram a usar tecnologia moderna – especificamente, técnicas que analisam o DNA mitocondrial – para lançar mais luz sobre o assunto, e os resultados colocaram em dúvida a teoria anteriormente aceita.

Por exemplo, a pesquisadora Anne Fürstein, do Instituto de Zoologia da Universidade de Helsinque, analisou o DNA mitocondrial de uma carcaça congelada de um cavalo Yukon e descobriu que ele está mais relacionado ao cavalo moderno do que o esperado anteriormente.

Embora o cavalo Yukon tenha certas características físicas que você não encontra em cavalos modernos, geneticamente falando, era próximo o suficiente para ser considerado da mesma raça dos cavalos modernos. Ambos são apenas uma subespécie do mesmo tipo de animal.

Por que isso é importante?

 

Vamos dar outro exemplo para ilustrar o que isso significa.

Se você pensar em cães domesticados modernos, há uma variedade de raças diferentes no mundo hoje. Eles vêm em todas as formas e tamanhos, desde algo grande e robusto como um Rottweiler até algo pequeno e delicado como um Chihuahua.

Se um paleontólogo em um futuro distante descobrisse os fósseis de rottweilers e chihuahuas, sem qualquer outra informação e julgando apenas pela aparência física dos dois animais, eles provavelmente seriam considerados espécies diferentes.

No entanto, sabemos que são apenas diferentes subespécies – ou subespécies – do mesmo animal. Geneticamente falando, eles são muito semelhantes.

Com base em novas informações da análise de DNA, algumas pessoas agora acreditam que o Yukon e o cavalo domesticado moderno pertencem à mesma espécie – apenas duas subespécies intimamente relacionadas.

Isso tem um significado importante porque, se aceitarmos essa visão, essa espécie já estava nas Américas muito antes da chegada dos espanhóis. Isso significava que os espanhóis estavam simplesmente trazendo de volta espécies nativas extintas, em vez de introduzir uma nova.

por que isso Importa?

 

Algumas pessoas podem considerar toda essa discussão um tanto abstrata e acadêmica. Afinal, o que importa se o cavalo domesticado moderno é uma espécie diferente ou apenas uma subespécie diferente dos cavalos que existiam na América do Norte antes de sua extinção?

No entanto, não se trata apenas de nomes e classificações, pois esse debate também tem impacto no mundo real.

Nos Estados Unidos, as agências governamentais são obrigadas a cuidar das espécies nativas protegendo-as de espécies invasoras e não nativas que possam prejudicá-las – de um modo geral, isso inclui reduzir números ou até eliminar espécies consideradas não nativas e nocivas.

Como resultado, classificar os cavalos que circulam livremente nos Estados Unidos como uma espécie nativa que retorna ou como uma espécie não nativa introduzida tem um impacto mensurável em como eles são tratados.

Até agora, o problema não foi totalmente resolvido. No momento, os maresomas ainda são considerados uma espécie não nativa. No entanto, seu significado cultural é reconhecido nos Estados Unidos, por isso é tolerado e protegido até certo ponto, apesar do gerenciamento da população.

Ao mesmo tempo, alguns argumentam que, como as éguas são essencialmente da mesma espécie que os cavalos extintos da América do Norte, elas devem receber o mesmo status e proteção que outras espécies norte-americanas.

“Selvagem” versus “selvagem” versus “doméstico”

 

Pelo menos parte da controvérsia decorre das diferenças entre o que chamamos de animais “selvagens”, animais “selvagens” e “animais de estimação”.

Em teoria, as definições são simples. Um gnu é um animal cujos ancestrais nunca foram domesticados, enquanto uma zebra é um animal que descende de animais domésticos que escaparam para a natureza.

Mas o que é um animal “domesticado”?

Para responder a essa pergunta, é útil considerar as diferenças entre uma zebra de zoológico em cativeiro e um cavalo domesticado – porque “domesticação” e “cativeiro” são duas coisas diferentes.

As zebras em cativeiro ainda são animais selvagens, mesmo que tenham nascido em cativeiro de pais em cativeiro. Às vezes, pode ser possível encontrar uma zebra domesticada que permita que você monte, mas com a maioria das zebras, montar é impossível devido ao seu temperamento e fisiologia.

Por outro lado, cavalos domesticados foram criados seletivamente ao longo de muitas gerações para preferir certas características, incluindo docilidade, temperamento calmo, vontade de atacar e, em algumas raças, vontade de trabalhar.

(Isso não significa que os cavalos selvagens originais e antigos eram todos impossíveis de treinar – significa apenas que os cavalos domesticados foram criados seletivamente para tornar sua equitação mais fácil de montar.)

O mesmo pode ser dito sobre cães e lobos domesticados. Você não pode manter filhotes de lobos em cativeiro como se fosse um cão de estimação – embora tenha nascido em cativeiro, ainda é um animal selvagem.

A questão, então, é o quanto o processo de domesticação e milhares de anos de reprodução seletiva mudaram o cavalo e quão diferentes são os cavalos domésticos modernos de seus ancestrais selvagens?

Existem realmente cavalos selvagens em qualquer lugar do mundo?

Talvez uma maneira de abordar essa questão seja observar grupos de cavalos selvagens – em oposição a selvagens – para ver como eles diferem dos cavalos domésticos. Mas esses animais ainda existem? Bem, talvez.

Um candidato, conhecido como Tarpan, viveu em estado selvagem até um passado recente, e o último indivíduo conhecido morreu em cativeiro em 1909. Esses animais vagavam pelas estepes russas nos séculos 18 e 19 , mas ainda há debate sobre se eles eram realmente selvagem ou apenas brutalidade.

Outra possibilidade é o chamado cavalo de Przewalski. Este animal foi declarado extinto na natureza, mas os animais em cativeiro permaneceram e foram reintroduzidos na natureza na década de 1990.

No entanto, mesmo com esses animais, que já foram considerados os últimos cavalos selvagens verdadeiros remanescentes no mundo, a análise genética mostra que eles podem de fato estar relacionados a cavalos domesticados antigos, então agora é possível que não existam cavalos verdadeiramente selvagens que nunca foram domesticados.

Isso significa que talvez nunca saibamos até que ponto os anos de domesticação mudaram um cavalo selvagem em termos de fisiologia e temperamento antes de entrar em contato com humanos.

No entanto, a capacidade natural dos persas de voltar ao seu modo de vida sugere que uma certa quantidade de “selvageria” ainda está presente na espécie.

Os cavalos são nativos das Américas? sim e não

Assim, podemos ver que a questão de saber se os cavalos são nativos da América do Norte não é tão simples quanto parece. Os cavalos já estiveram nas Américas, com certeza, mas provavelmente foram extintos em torno de 13.000 a 11.000 anos atrás.

Então os espanhóis os reintroduziram, e o principal debate agora se concentra em quão diferentes esses animais eram daqueles que existiam antes de sua extinção na América do Norte, e essa é uma pergunta que permanece sem resposta.

 

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